Après les critiques de Trump, Harvard renonce à l’aide fédérale

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L’université a déclaré qu’elle n’avait pas demandé 8,6 millions de dollars d’aide fédérale et qu’elle n’en ferait pas la demande.

Le campus de l’université de Harvard le mois dernier. Harvard a déclaré dans un communiqué qu’elle était confrontée à “d’importants défis financiers” en raison de la pandémie et de la crise économique qui en résulte.

L’université de Harvard a annoncé mercredi qu’elle n’accepterait pas les 8,6 millions de dollars de l’argent des contribuables que l’université devait recevoir dans le cadre d’un plan d’aide d’urgence pour l’enseignement supérieur, dont les pertes se sont accrues pendant la pandémie de coronavirus.

La décision de l’école est intervenue le lendemain du jour où le président Trump a critiqué Harvard pour avoir reçu des fonds de secours fédéraux malgré son importante dotation, évaluée à 41 milliards de dollars avant la pandémie. “Harvard va rembourser cet argent”, a-t-il déclaré.

Harvard a déclaré mercredi qu’il y avait eu beaucoup de “confusion” autour du fonds d’urgence, et que l’université “n’a pas demandé ce soutien, ni n’a demandé, reçu ou accédé à ces fonds”. M. Trump avait critiqué l’université en réponse à la question d’un journaliste, mardi, sur un fonds d’aide différent destiné aux petites entreprises.

Harvard, qui avait précédemment déclaré qu’elle utiliserait tout l’argent fédéral pour soutenir les étudiants dans le besoin, a choisi de ne pas le prendre après deux jours d’attaques par une série de critiques, dont M. Trump et plusieurs membres républicains du Congrès, qui ont déclaré qu’il était inconvenant pour l’université la plus riche du pays de prendre l’argent du contribuable pendant une crise qui a laissé des millions d’Américains sans emploi.

Au moins deux autres universités d’élite, Princeton et Stanford, ont également annoncé mercredi qu’elles ne prendraient pas l’argent qui leur est destiné dans le cadre d’un programme d’aide fédérale de 14 milliards de dollars pour l’enseignement supérieur. Cet argent faisait partie d’un plan d’aide de 2 000 milliards de dollars que M. Trump a signé le 27 mars.

Quelque 5 000 collèges, universités et écoles de commerce américains devraient recevoir des fonds fédéraux. Bien que l’argent ait été alloué selon une formule tenant compte de la taille et des revenus de leurs étudiants, les universités ne pouvaient pas accéder aux fonds sans en faire la demande auprès du ministère de l’éducation. Harvard a déclaré qu’elle ne soumettrait pas ses documents.

Harvard a déclaré dans un communiqué qu’elle était confrontée à des “défis financiers importants” en raison de la pandémie et de la crise économique qui en a résulté.

L’université a déclaré :

Nous sommes également préoccupés, cependant que l’attention intense portée par les politiciens et autres à Harvard dans le cadre de ce programme puisse saper la participation à un effort de secours que le Congrès a créé et que le Président a signé en loi dans le but d’aider les étudiants et les institutions dont les défis financiers dans les mois à venir pourraient être les plus graves.

Voici un aperçu du fonds de secours pour l’enseignement supérieur et de la controverse qui l’entoure.

Pourquoi Harvard et d’autres universités ont-elles reçu de l’argent du gouvernement fédéral ?
Le Fonds d’aide d’urgence pour l’enseignement supérieur a été créé dans le cadre de la loi sur l’aide, le secours et la sécurité économique en matière de coronavirus. Connue sous le nom de CARES Act, elle a été adoptée par le Congrès fin mars pour fournir une aide économique aux travailleurs, familles, petites entreprises, étudiants et écoles touchés par la pandémie de coronavirus.

Les collèges et les universités ont été parmi les institutions qui ont subi les pertes les plus importantes. À partir de la mi-mars environ, ils ont ordonné à la plupart des étudiants d’évacuer les dortoirs et les campus. Ils ont fermé les réfectoires, les bibliothèques, les gymnases et les centres scientifiques, et ont déplacé les classes en ligne.

Le coût de ces fermetures a été élevé, et les écoles ne savent toujours pas si elles pourront ouvrir normalement à l’automne. Les cadres supérieurs de nombreuses universités ont subi des réductions de salaire ; les salaires des professeurs ont été gelés et les projets de construction suspendus. De nombreuses écoles ont restitué les frais de logement et de pension non utilisés et ont continué à payer les travailleurs contractuels même lorsqu’ils ne sont pas nécessaires.

Le plan d’aide comprenait près de 14 milliards de dollars pour aider l’enseignement supérieur, et les institutions ont déclaré qu’il en fallait beaucoup plus. Environ la moitié de l’argent est destinée à des bourses d’urgence pour les étudiants afin de couvrir la nourriture, le logement, le matériel de cours, la technologie et les besoins en soins de santé liés aux perturbations causées par le virus.

Comment l’argent a-t-il été attribué ?

La quasi-totalité de l’aide à l’enseignement supérieur, soit 12,6 milliards de dollars, a été allouée par le Congrès à environ 4 500 collèges et universités éligibles à l’aide financière fédérale, allant des universités de l’Ivy League aux écoles de commerce.

Le reste a été réservé aux institutions qui servent principalement les populations minoritaires, et aux subventions aux institutions qui ont été particulièrement touchées par le virus, principalement les petits collèges dont la survie économique est menacée.

La formule de distribution fixée par le Congrès est basée sur le système de distribution de l’aide financière fédérale, pondérée en fonction des étudiants qui reçoivent des bourses fédérales Pell. Plus le nombre d’étudiants d’une école est important, et plus les étudiants à faibles revenus sont nombreux, plus une école a le droit de recevoir de l’argent.

La formule exclut les étudiants qui étaient exclusivement inscrits à des cours en ligne avant la pandémie.

Parce qu’elle était basée sur une formule, la distribution réelle de l’argent est “purement mécanique” et n’est pas influencée par d’autres facteurs, y compris la taille de la dotation d’une université, a déclaré Terry Hartle, un vice-président senior de l’American Council on Education, un groupe commercial.

Dans une lettre adressée aux présidents des collèges et universités le 9 avril, Betsy DeVos, la secrétaire à l’éducation, a reconnu la crudité de la formule et a exhorté les universités à faire don de leurs subventions aux institutions plus nécessiteuses de leur État ou de leur région si elles le jugeaient nécessaire.

Pourquoi le fonds a-t-il été critiqué pour avoir accordé 8,6 millions de dollars à Harvard ?

Harvard est l’université la plus prospère du monde, avec une dotation de 40,9 milliards de dollars en juin dernier. Harvard a déclaré que, comme d’autres dotations, ses investissements ont subi des pertes importantes pendant la crise.

Dans un message du 13 avril à la communauté de Harvard, son président, Larry Bacow, a reconnu que l’université était mieux placée que la plupart des institutions pour faire face aux difficultés économiques. Il a néanmoins déclaré qu’il annonçait un gel immédiat des embauches, une pause dans les dépenses discrétionnaires et un examen des projets d’investissement.

Mais l’optique d’une université riche recevant l’argent des contribuables alors que 22 millions d’Américains ont perdu leur emploi n’a pas plu à beaucoup. Plusieurs membres du Congrès, dont le sénateur Ted Cruz, républicain du Texas, et le député Mark Green, républicain du Tennessee, ont critiqué Harvard sur Twitter ces derniers jours. M. Cruz, un diplômé de la faculté de droit de Harvard qui a voté pour la loi CARES, a déclaré qu’il était “ridicule” qu’Harvard obtienne un allègement fiscal.

M. Trump a ajouté à ces critiques lors de son briefing nocturne mardi. Son secrétaire au Trésor, Steven Mnuchin, a été interrogé sur Shake Shack, la chaîne de restaurants, qui avait reçu et rendu 10 millions de dollars de fonds de relance du Programme de protection des salaires, une autre partie de la loi CARES.

M. Mnuchin a déclaré qu’il était “heureux de voir que Shake Shack a rendu l’argent”. L’intention du programme, a-t-il dit, n’était “pas pour les grandes entreprises publiques qui ont accès au capital”.

À ce moment, M. Trump a sauté sur l’occasion pour dire : “Et pas pour Harvard, pourrait-on dire, Steve.”

À un journaliste qui lui demandait si d’autres grandes entreprises allaient rembourser leur argent, M. Trump a répondu : “Oui, Harvard va rembourser l’argent.”

Comment la part de Harvard se compare-t-elle à celle des autres institutions ?

En raison de la formule de financement, la part de Harvard était conforme à celle d’autres institutions similaires. Certaines des subventions les plus importantes sont allées aux universités d’État, qui ont tendance à être très importantes et à avoir une forte proportion d’étudiants à faibles revenus.

L’université d’État de l’Arizona, par exemple, a reçu la plus grande part, 63,5 millions de dollars, parce qu’elle compte 83 000 étudiants et que 40 000 d’entre eux sont à faible revenu, selon le groupe professionnel.

La formule de versement des fonds aux universités ne tenait pas compte de la dotation d’une école. Le système de l’Université du Texas, qui disposait d’une dotation de 31 milliards de dollars en 2018, la deuxième plus importante du pays, recevra 172,5 millions de dollars du plan de relance, dont 31 millions de dollars pour son institution phare, l’Université du Texas à Austin.

L’alma mater de M. Trump, l’Université de Pennsylvanie, disposait d’une dotation de 14 milliards de dollars en 2018 et devrait recevoir 10 millions de dollars au titre du plan de relance.

Mme DeVos a appelé le Congrès dans une déclaration mercredi “à modifier la loi pour s’assurer que plus aucun fonds du contribuable ne soit versé à l’élite et aux institutions riches”.

Harvard peut-elle rendre l’argent ?

Pour avoir accès aux fonds, les écoles doivent remplir des documents. Mardi, seule la moitié environ des collèges, universités et écoles de commerce éligibles avaient fait une demande d’aide financière d’urgence aux étudiants, selon le ministère de l’éducation.

De nombreuses institutions, dont Harvard, ont indiqué qu’elles étaient mécontentes des restrictions émises mardi sur la manière dont l’argent pouvait être utilisé. Les directives dirigent les subventions d’aide financière d’urgence aux citoyens américains ou aux résidents permanents ayant un numéro de sécurité sociale valide, en omettant apparemment les étudiants étrangers bloqués et les étudiants amenés illégalement aux États-Unis dans leur enfance, communément appelés “Dreamers”.

Elle interdit aux universités de se rembourser avec des bourses d’études pour l’argent qu’elles ont déjà versé aux étudiants, y compris les remboursements pour les chambres et les repas non utilisés et la fourniture d’ordinateurs portables et de points d’accès Wi-Fi.

Mercredi, il n’a pas été possible de savoir si Harvard pouvait contrôler où allait l’argent maintenant, puisque l’université ne l’avait jamais demandé officiellement. Mais dans une déclaration annonçant qu’elle renonçait à l’argent, Harvard a déclaré qu’elle espérait :

qu’une attention particulière sera accordée aux institutions du Massachusetts qui luttent pour servir leurs communautés et répondre aux besoins de leurs étudiants en ces temps difficiles et éprouvants.

Qui d’autre rendra l’argent ?

Princeton et Stanford ont également annoncé mercredi qu’ils rendaient l’argent qui leur avait été alloué.

Stanford, qui disposait d’une dotation d’environ 28 milliards de dollars en 2019, devait recevoir 7,3 millions de dollars. Elle a déclaré qu’elle rendait l’argent afin que les fonds puissent aller aux petites écoles confrontées à une “menace existentielle”.

Princeton, avec une dotation de plus de 26 milliards de dollars l’année dernière, devait 2,4 millions de dollars. Elle a publié une déclaration sur Twitter, disant qu’elle n’avait jamais demandé de financement dans le cadre de la loi CARES et qu’elle ne l’accepterait pas.

Source : After Trump’s Criticism, Harvard Turns Down Federal Relief Money, New York Times
Par : Anemona Hartocollis, 22 Avril 2020